Una panorámica
del sistema solar

Bases

   El sistema solar comprende el Sol; los nueve planetas, sesenta y cuatro (64) satéllites de los planetas, grán número de cuerpos menores (cometas y asteroides), y el medio interplanetario. El sistema solar interno contiene el Sol, Mercurio, Venus, la Tierra and Marte:

   Los planetas del sistema solar externo son Júpiter, Saturno, Urano, Neptuno and Plutón:

   Las órbitas de los planetas son elipses con el Sol en uno de sus focos, aunque todas excepto las de Mercurio y Plutón son casi circulares .Todas las órbitas de los planetas se hallan aproximadamente en el mismo plano (llamado la eclíptica y definido por el plano de la órbita terrestre). La eclíptica está inclinada sólo 7 grados respecto al ecuador del Sol. La órbita de Plutón es la más desviada respecto al plano de la eclíptica con una inclinación de 17 grados. El diagrama muestra los tamaños relativos de las órbitas de los planetas desde un punto algo por encima de la eclíptica (de ahí su apariencia no circular). Todos ellos se desplazan en el mismo sentido (contrario a las agujas del reloj mirando hacia abajo desde el polo norte solar); todos excepto Vennus and Urano giran también sobre si mismos en el mismo sentido.

(El diagrama muestra las posiciones correctas para Octubre de 1996 tal y como son generadas por el excelente programa Starry Night; hay muchos otros programas planetarios disponibles.)

   Esta composición muestra los nueve planetas con sus tamaños relativos correctos (vea otra composición similar y una comparación de los planetas terrestres o el Apéndice 2 para más información).

   Una forma de poder visualizar los tamaños relativos del sistema solar es imaginarse un modelo en el que todo esté a tamaño reducido por un factor de mil millones (1e9). Entonces la tierra tendría 1.3 cm de diámetro (el tamaño de una uva). La Luna orbitaría a unos 33 cm de distancia. El Sol tendría un diámetro de un metro y medio (casi la altura de un hombre) y estaría a 150 metros (un estadio de futbol) de la Tierra. Jupiter tendría 15 cm de diámetro (el tamaño de una manzana grande) a unos 5 estadios del Sol. Saturno (del tamaño de una naranja) estaría a 10 estadios; Urano y Neptuno (melocotones) a 20 y 30 estadios de distancia. Un humano a esta escala tendría el tamaño de un átomo; la estrella más próxima estaría a 40000 km.

   Enlas ilustraciones no aparecen los numerosos cuerpos menores del sistema solar: los satélites de los planetas; el gran número de asteroides (pequeños cuerpos rocosos) orbitando el Sol, principalmente entre Marte y Júpiter pero también a otras distancias; y los cometas (pequeños cuerpos de hielo) que se acercan y abandonan la zona interior del sistema solar en órbitas muy alargadas y con orientaciones muy variadas respecto a la eclíptica.Con pocas excepciones, los satélites de los planetas los orbitan en el mismo sentido que los planetas al sol y, aproximadamente, en el plano de la eclíptica pero esto no es generalmente cierto para los cometas y asteroides.

Clasificación

   La clasificación de estos objetos es materia de algunas controversias menores. Tradicionalmente, el sistema solar se ha dividido en planetas (los grandes cuerpos que giran alrededor del Sol), sus satélites (también llamados lunas, objetos de tamaño variable girando alrededor de los planetas), asteroides (pequeños cuerpos densos orbitando el Sol) y cometas (pequeños cuerpos, principalmente de hielo, con órbitas muy excéntricas). Desafortunadamente, el sistema solar se ha revelado como mucho más complejo de lo que esta clasificación parece sugerir:
  • Hay varias lunas mayores que Plutón y dos mayores que Mercurio;
  • Hay varias pequeñas lunas que parecen ser asteroides capturados;
  • A veces los cometas no se pueden distinguir de los asteroides;
  • Los objetos del Cinturón de Kuiper y otros como Chirón no encajan bien en este esquema;
  • Los sistemas Tierra-Luna y Plutón-Caronte a veces son cosiderados "planetas dobles".
   Se pueden sugerir otras clasificaciones basadas en la composición química y/o el punto de origen que intentan ser más válidas fisicamente. Pero normalmente acaban con demasiadas clases o demasiadas excepciones. Lo fundamental es que muchos cuerpos son únicos; nuestros conocimientos actuales son insuficientes para establecer categorías claras. En las páginas siguientes usaré las categorías convencionales.

   Los nueve cuerpos habitualmente denominados planetas son clasificados a menudo de otras formas:

  • por composición:
    • planetas terrestres or rocosos planets: Mercurio, Venus, Tierra, y Marte:
      • Los planetas terrestres están compuestos primordialmente de roca y metal y tienen densidades relativamente altas, rotaciónes lentas, superficies sólidas, carecen de anillo y tienen pocos satélites.
    • planetas jovianos or gaseosos : Júpiter, Saturno, Urano, y Neptuno:
      • Los planetas gaseosos están compuestos primordialmente de hidrógeno y helio y, generalmente, tienen densidades bajas, rotación rápida, atmósferas profundas, anillos y muchos satélites.
    • Plutón.
  • por tamaño:
    • pequeños planetas: Mercurio, Venus, Tierra, Marte y Plutón.
      • Los planetas pequeños tienen diámetros menores de 13.000 km.
    • planetas gigantes: Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno.
      • Los planetas gigantes tienen diámetros mayores de 48000 km.
    • Mercurio y Plutón son denominados a veces planetas inferiores (no se debe confundir con planetas menores que es el término oficial para los asteroides). (N del T. está denominación para mercurio y Plutón no es habitual en lengua española)
    • Los planetas gigantes son denominados a veces gigantes gaseosos.
  • por su posición en relación al Sol:
    • planetas interiores: Mercurio, Venus, Tierra y Marte.
    • planetas exteriores: Júpiter, Saturno, Urano, Neptuno and Plutón.
    • El cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter forma la frontera entre el sistema solar interno y el sistema solar externo.
  • Por su posición relativa a la Tierra:
    • planetas inferiores: Mercurio y Venus.
      • más próximos al Sol que la Tierra.
      • Los planetas inferiores muestran fases similares a las lunares cuando se observan desde la Tierra.
    • La Tierra.
    • planetas superiores: Desde MArte hasta Plutón.
      • más alejados del Sol que la Tierra.
      • Los planetas superiores siempre aparecen totalmente iluminados o casi.
  • por historia:
    • planetas clásicos: Mercurio, Venus, Marte, Júpiter, y Saturno.
      • conocidos desde tiempos prehistóricos
      • visibles a simple vista
    • planetas modernos: Urano, Neptuno, Plutón.
      • descubiertos en tiempos modernos
      • visibles solo con telescopios
    • La Tierra.

Imágenes

Nota: la mayoría de las imágenes de Los Nueve Planetas no están en colores reales . La mayoría de ellas se han creado combinando varias tomas en blanco y negro tomadas a través de distintos filtros coloreados. Pese a que los colores pueden parecer "correctos", es probable que no sean exactamente lo que el ojo humano vería.
  • Montaje de Los Nueve Planetas (versión ampliada de la anterior) 36k jpg
  • Otra comaparación de tamaños relativos (del LANL) 93k gif
  • Comparación del Sol y los planetas mayores (desde Extrema) 41k gif
  • Comparación de la Tierra y cuerpos menores (desde Extrema) 35k gif
  • Mosaico del sistema solar tomado por el Voyager 1 desde 4.000  millones de millas 36k jpg; 85k gif (caption)
  • Mosaico de seis planetas tomado por el Voyager 1 desde 4.000  millones de millas123k jpg; 483k gif
  • Pale Blue Dot, reflexiones sobre la imagen previa por Carl Sagan.

Una panorámica más general

Los grandes interrogantes

  • ¿Cual es el origen del sistema solar? Se acepta generalmente que se condensó a partir de una nebulosa de polvo y gas. Pero los detalles aún no están claros.
  • ¿Cómo de comunes son los sistemas planetarios alrededor de otras estrellas? Tenemos buena evidencia de objetos del tamaño de Júpiter girando en torno a varias estrellas cercanas. ¿Qué condiciones permiten la formación de planetas terrestres? Parece extraño que la Tierra sea única pero hasta ahora no tenemos evidencia en un sentido u otro.
  • ¿Hay vida en algún otro lugar del sistema solar? Si no es así... ¿qué hace especial a la Tierra?
  • ¿Hay vida fuera del sistema solar? ¿Y vida inteligente?
  • ¿Es la vida un suceso raro, inusual o, incluso, único en la evolución del universo o es común, adaptable y frecuente?
Las respuestas a estas preguntas, incluso de manera parcial, serían de enorme valor. Las respuestas a las cuestiones menores de las páginas siguientes podrían ayudarnos a contestar algunos de estos grandes interrogantes. 
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