Asteroides

    El uno de enero de 1801, Giuseppe Piazzi descubrió un objeto que al principio pensó que era un nuevo cometa. Pero después de que su órbita fuera bien determinada se hizo patente que no era un cometa sino más bien un pequeño planeta. Piazzi lo llamó Ceres, como la diosa siciliana de las cosechas. En unos pocos años se descubrieron otros tres pequeños cuerpos (Pallas, Vesta y Juno). A finales del siglo XIX ya se conocían unos centenares.

    Se han descubierto más de 7000 asteroides. Se descubren varios cientos más cada año. Es indudable que hay cientos de miles más que son demasiado pequeños como para ser visibles desde la Tierra. Hay 26 asteroides conocidos por encima de los 200 km de diámetro. Nuestro censo de los más grandes está casi completo: probablemente conocemos el 99% de los asteroides de más de 100 km de diámetro. De los que se encuentran entre 10 y 100 km tenemos catalogados aproximadamente a la mitad. Pero sabemos muy poco de los más pequeños; puede que haya del orden de un millón de asteroides de 1 km.

    La masa total de todos los asteroides juntos es menor que la de la Luna.

    243 Ida y 951 Gaspra fueron fotografiados por la sonda Galileo en su viaje a Júpiter. La misión NEAR sobrevoló 253 Mathilde (izquierda) el 27 de junio de 1997, enviando muchas imágenes. Son los únicos asteroides que han sido estudiados tan de cerca. La NEAR entrará en órbita alrededor de 433 Eros en enero de 1999.

    El mayor asteroide es, de largo, 1 Ceres. Mide 933 km de diámetro y conforma aproximadamente el 25% de la masa combinada de todos los asteroides. Los siguientes en tamaño son 2 Pallas, 4 Vesta y 10 Hygiea, que tienen entre 400 y 525 km de diámetro. El resto de asteroides conocidos miden menos de 340 km.

    Hay un cierto debate sobre la clasificación de los asteroides, cometas y lunas. Hay muchos satélites planetarios que se comprenden mejor si se les considera asteroides capturados. Las pequeñas lunas de Marte, Deimos y Fobos, las ocho lunas más externas de Júpiter, Phoebe, la luna más alejada de Saturno, y quizás algunas de las recientemente descubiertas lunas de Urano y Neptuno se parecen más a los asteroides que a las lunas mayores. (La imagen compuesta al inicio de esta página muestra a Ida, Gaspra, Deimos y Fobos aproximadamente a escala.)

    Los asteroides se clasifican por tipos según su espectro (y, por tanto, su composición química) y su albedo:

  • Tipo C, incluye a más del 75% de los asteroides conocidos: extremadamente oscuro (albedo 0.03); parecido a los meteoritos de condritas carbonáceas; aproximadamente la misma composición química que el Sol, pero con menos hidrógeno, helio y otros volátiles;
  • Tipo S, 17%: relativamente brillantes (albedo .10-.22); metálicos, de níquel-hierro mezclado con silicatos de hierro y de magnesio;
  • Tipo M, la mayor parte del resto: brillantes (albedo .10-.18); puro níquel-hierro.
  • También hay como una docena de otros tipos raros.
Debido al sesgo observacional (por ejemplo, los de tipo C son más difíciles de ver), los porcentajes de arriba pueden no ser representativos de la verdadera distribución de asteroides. (En la práctica, hoy en día se usa más de un esquema de clasificación.)

    Tenemos muy pocos datos sobre las densidades de los asteroides. Estudiando el efecto Doppler en las ondas de radio que llegan a la Tierra desde la NEAR provocado por el (minúsculo) tirón gravitacional entre el asteroide y la sonda se ha podido estimar la masa de Mathilde. Sorprendentemente, su densidad resulta ser no muy superior a la del agua, sugiriendo que no es un objeto sólido sino un montón de polvo compactado.

    También hay categorías de asteroides según su posición en el sistema solar:

  • Cinturón Principal: se encuentra entre Marte y Júpiter, aproximadamente entre 2 - 4 UAs del Sol; dividido en subgrupos: Hungarias, Floras, Phocaea, Koronis, Eos, Themis, Cybeles y Hildas (llamados así por el nombre del asteroide principal del grupo).
  • Asteroides Cercanos a la Tierra (NEAs): se aproximan mucho a la Tierra
    • Atenas: semiejes mayores de menos de 1.0 UA y distancias en el afelio mayores de 0.983 UAs;
    • Apollos: semiejes mayores de más de 1.0 UA y distancias en el perihelio de menos de 1.017 UAs.
    • Amores: distancias en el perihelio entre 1.017 y 1.3 UAs;
  • Troyanos: se encuentran cerca de los puntos de Lagrange de Júpiter (60 grados por delante y por detrás de Júpiter en su órbita). Se conocen unos cientos de estos asteroides; se estima que, en total, puede haber mil o más. Curiosamente, hay muchos más en el punto de Lagrange precedente (L4) que en el posterior (L5). (También hay unos pocos asteroides pequeños en los puntos de Lagrange de Venus y de la Tierra -- ver La Segunda Luna de la Tierra -- también conocidos como Troyanos; 5261 Eureka es un "Troyano de Marte".)
Entre las mayores concentraciones de asteroides en el Cinturón Principal hay regiones relativamente vacías llamadas Huecos de Kirkwood. Son regiones en las que el periodo orbital del objeto sería una fracción simple del de Júpiter. Un objeto en una órbita así tiene muchas probabilidades de ser acelerado por Júpiter hacia una órbita distinta.

    También hay unos pocos "asteroides" (designados "Centauros") en el sistema solar exterior: 2060 Chiron (también llamado 95 P/Chiron) orbita entre Saturno y Urano; la órbita de 5335 Damocles va desde las cercanías de Marte hasta más allá de Urano; 5145 Pholus orbita desde Saturno hasta pasado Neptuno. Probablemente hay muchos más, pero este tipo de órbitas cruzando planetas son inestables, y tienen probabilidades de ser perturbadas en el futuro. La composición de estos objetos es, probablemente, más parecida a la de los cometas o a la de los objetos del Cinturón de Kuiper que a la de los asteroides normales. En particular, Chiron está clasificado ahora como cometa.

    4 Vesta ha sido estudiado recientemente por el HST (izquierda). Es un asteroide particularmente interesante ya que parece estar diferenciado en capas como los planetas terrestres. Esto implica que hay alguna fuente de calor interna además del calor liberado por los radioisótopos de vida larga, que no son capaces por sí solos de fundir un objeto tan pequeño. También tiene una cuenca de impacto gigantesca, tan profunda que queda expuesto el manto que hay bajo la corteza exterior de Vesta.

    Aunque nunca son visibles a ojo desnudo, muchos asteroides son visibles con prismáticos o con telescopios pequeños.

Tabla de asteroides

Se listan a continuación unos cuantos asteroides y cometas para su comparación. (la distancia es la distancia media al Sol en miles de kilómetros; las masas están en kilogramos).
No.  Nombre    Distancia  Radio     Masa  Descubridor  Fecha
---- ---------  --------  ------  -------  ----------  -----
2062 Aten         144514     0.5     ?      Helin       1976
3554 Amun         145710     ?       ?      Shoemaker   1986
1566 Icarus       161269     0.7     ?      Baade       1949
 951 Gaspra       205000     8       ?      Neujmin     1916
1862 Apollo       220061     0.7     ?      Reinmuth    1932
 243 Ida          270000    35       ?      ?           1880?
2212 Hephaistos   323884     4.4     ?      Chernykh    1978
   4 Vesta        353400   265    3.0e20    Olbers      1807
   3 Juno         399400   123       ?      Harding     1804
  15 Eunomia      395500   136    8.3e18    De Gasparis 1851
   1 Ceres        413900   466    8.7e20    Piazzi      1801
   2 Pallas       414500   261    3.18e20   Olbers      1802
  52 Europa       463300   156       ?      Goldschmidt 1858
  10 Hygiea       470300   215    9.3e19    De Gasparis 1849
 511 Davida       475400   168       ?      Dugan       1903
 911 Agamemnon    778100    88       ?      Reinmuth    1919
2060 Chiron      2051900    85       ?      Kowal       1977

Más acerca de los Asteroides

Cuestiones Pendientes

  • ¿Por qué hay todos esos asteroides entre Marte y Júpiter en vez de un planeta?
  • ¿Qué mecanismo(s) es el responsable de la diferenciación de los asteroides en metálicos y rocosos?
  • ¿Por qué hay más asteroides troyanos de Júpiter en el punto L4 que en el L5?
  • ¿Está 4 Vesta realmente diferenciado? ¿Cuál es su historia geológica?
  • ¿Cómo se ven apartados los asteroides de sus órbitas 'normales' a órbitas que cruzan la Tierra? ¿Cuál es la probabilidad de que un gran cometa o asteroide choque con la Tierra en un momento dado?
  • La sonda NEAR entrará en órbita del asteroide cercano 433 Eros dándonos nuestra primera información detallada acerca de un asteroide.