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Presentación
Neptuno es el octavo planeta desde el Sol y el cuarto más grande (en diámetro). Neptuno es menor en diámetro pero mayor en masa que Urano.

MusicaEl Místico


órbita 4.504.000.000 km (30.06 UA) del Sol
diametro 49.532 km
masa 1.0247e26 kg

   En la mitología romana Neptuno (griega: Poseidón) era el Dios del Mar.

   Después del descubrimiento de Urano se vió que su órbita no era la que le correspondía según las leyes de Newton. Por lo tanto se predijo que otro planeta más lejano debía estar perturbando la órbita de Urano. Neptuno fue observado por primera vez por Galle y d'Arrest el 23 de septiembre de 1846 muy cerca de la posición predicha independientemente por Adams y Le Verrier a partir de cálculos basados en las posiciones observadas de Júpiter, Saturno y Urano. Se entabló una disputa entre ingleses y franceses (pero no, aparentemente, entre Adams y Le Verrier en persona) sobre la prioridad y el derecho a dar nombre al nuevo planeta; actualmente ambos figuran como descubridores de Neptuno. Observaciones posteriores muestran que las órbitas calculadas por Adams y Le Verrier divergen de la órbita real de Neptuno con gran rapidez. Si la búsqueda del planeta hubiese tenido lugar unos pocos años antes o después, no se habría encontrado al planeta cerca de la posición predicha.

   Neptuno sólo ha sido visitado por una sonda, la Voyager 2 el 25 de agosto de 1989. Casi todo lo que sabemos de Neptuno es gracias a ese encuentro.

   Debido a que la órbita de Plutón es tan excéntrica, el planeta cruza a veces la órbita de Neptuno, haciendo de Neptuno el planeta más alejado del Sol por unos pocos años.

   La composición de Neptuno es, probablemente, similar a la de Urano: diversos "hielos" y rocas con cerca de un 15% de hidrógeno y un poco de helio. Igual que Urano, pero no como Júpiter y Saturno, puede que no tenga una diferenciación interna en capas, sinó más bien de composición más o menos uniforme. Aún así es muy probable que tenga un pequeño núcleo (de aproximadamente la masa de la Tierra) de material rocoso. La atmósfera es principalmente hidrógeno y helio con una pequeña cantidad de metano.

   El color azul de Neptuno es el resultado de la absorción de la luz roja por el metano de la atmósfera.

   Como un típico planeta gaseoso, Neptuno tiene fuertes vientos confinados en bandas de latitud y grandes tormentas o vórtices. Los vientos de Neptuno son los más rápidos del sistema solar, alcanzando los 2000 km/h.

   Igual que Júpiter y Saturno, Neptuno tiene una fuente de calor interna -- irradia más del doble de energía de la que recibe del Sol.

   En la época del encuentro de la Voyager, el rasgo más destacable de Neptuno era la Gran Mancha Oscura (izquierda) en el hemisferio sur. Tenía la mitad del tamaño de la Gran Mancha Roja de Júpiter (aproximadamente el mismo diámetro que la Tierra). Los vientos de Neptuno desplazaban la Gran Mancha Oscura hacia el oeste a 300 m/s (700 millas por hora). La Voyager 2 también vió una mancha oscura más pequeña en el hemisferio sur y una pequeña nube blanca irregular que da la vuelta a Neptuno cada 16 horas llamada "The Scooter" (derecha). Podría ser una pluma proviniente de capas más profundas de la atmósfera, pero su verdadera naturaleza sigue siendo un misterio.

   Sin embargo, observaciones de Neptuno hechas con el HST (izquierda) en 1994 muestran que ¡la Gran Mancha Oscura ha desaparecido! O simplemente se ha disipado o se encuentra enmascarada por otros fenómenos de la atmósfera. Unos pocos meses después el HST descubrió una nueva mancha oscura en el hemisferio norte de Neptuno. Este hecho indica que la atmósfera de Neptuno cambia con rapidez, quizá debido a ligeros cambios en las diferencias de temperatura entre la parte alta y baja de las nubes.

   Neptuno también tiene anillos. Observaciones desde tierra muestran sólo débiles arcos en vez de anillos completos, pero las imágenes de la Voyager 2 nos permiten ver que son anillos completos con brillantes agrupaciones. Uno de los anillos parece poseer una curiosa estructura trenzada (derecha).

   Como los de Urano y Júpiter, los anillos de Neptuno son muy oscuros, aunque todavía no se conoce su composición.

   Los anillos de Neptuno han recibido nombres: el más externo es Adams (que contiene tres arcos remarcables nombrados Libertad, Igualdad y Fraternidad), el siguiente es un anillo sin nombre coorbital con Galatea, el siguiente es Leverrier (cuyas extensiones exteriores se llaman Lassell y Arago), y, finalmente, el débil pero ancho Galle.

   El campo magnético de Neptuno está, como el de Urano, extrañamente orientado, y probablemente está generado por movimientos de material conductor (probablemente agua) en sus capas intermedias.

   Neptuno puede observarse con binoculares (si uno sabe exactamente dónde tiene que mirar) pero hace falta un gran telescopio para ver algo más que un minúsculo disco. Hay varios Web sites que muestran la posición actual de Neptuno (y de los otros planetas) en el cielo, pero se necesitan cartas mucho más detalladas para encontrarlo de verdad. Esas cartas se pueden crear con un programa de planetario (Nota del Traductor; aunque es más correcto hablar de un "programa de planisferio" he mantenido "planetario" por ser una traducción muy común) como el Starry Night.

Los satélites de Neptuno

Neptuno tiene 8 lunas conocidas; 7 pequeñas y Tritón.
          Distancia   Radio    Masa
Satélite   (000 km)   (km)     (kg)   Descubridor  Fecha
--------   --------  ------  -------  -----------  -----
Náyade           48      29      ?    Voyager 2    1989
Thalassa         50      40      ?    Voyager 2    1989
Despina          53      74      ?    Voyager 2    1989
Galatea          62      79      ?    Voyager 2    1989
Larissa          74      96      ?    Voyager 2    1989
Proteus         118     209      ?    Voyager 2    1989
Tritón          355    1350  2.14e22  Lassell      1846
Nereida        5509     170      ?    Kuiper       1949

Los anillos de Neptuno

        Distancia   Anchura
Anillo     (km)      (km)    alias
-------  --------   -----   -------
Difuso     41.900      15   1989N3R, Galle
Interior   53.200      15   1989N2R, LeVerrier
Plateau    53.200    5800   1989N4R, Lassell, Arago
Principal  62.930    < 50   1989N1R, Adams
(la distancia es desde el centro de Neptuno hasta el borde interno del anillo)

Más acerca de Neptuno y sus satélites

Cuestiones Pendientes

  • El campo magnético de Neptuno está descentrado y en un ángulo grande respecto a su eje de rotación. ¿Qué procesos internos generan un campo con esa forma tan rara?
  • ¿Cómo se explica la relativa falta de hidrógeno y helio en Neptuno (y en Urano)?
  • ¿Por qué los vientos en Neptuno son tan fuertes a pesar de que está lejos del Sol y que tiene una fuente de calor interno relativamente débil?
  • ¿Qué le ocurrió a la Gran Mancha Oscura?
  • ¿Podemos diseñar una misión orbital provechosa a Neptuno lo suficientemente barata como para ser subvencionada?
NAVEGACIÓN
Satelite Precedente
Oberón
Planeta Precedente
Urano

Neptuno
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Naiad, Triton
Siguiente Planeta
Plutón