[ Vista de Saturno ]
[ Otra vista de Saturno ]

[ Présentation ]
[ Satélites ]
[ Más sobre Saturno ]
[ Asuntos pendientes ]
Presentación
Saturno es el sexto planeta más alejado del Sol y el segundo más grande:

MusicaEl que trae los viejos tiempos 


órbita 1,429,400,000 km (9.54 UA) al Sol
diametro 120,536 km (ecuatorial)
masa 5.68e26 kg

En la mitología romana,  Saturno es el dios de la agricultura. Su equivalente griego, Crono, era hijo de Urano y Gaia y padre de Zeus (Júpiter). Saturno es la raíz de la palabra inglesa "Saturday" (ver Apéndice 4).

   Saturno ha sido conocido desde tiempos prehistóricos. Galileo fue el primero que lo observó con telescopio, en 1610. Apreció su extraña apariencia pero no encontró una explicación a su aspecto. Las primeras observaciones de Saturno fueron complicadas de entender por el hecho de que la tierra cruza el plano de los  anillos  de Saturno cada varios años, a medida que el planeta se mueve por su órbita. Una imagen a baja resolución de Saturno cambia enormemente en función de la época en que se obtenga. No fue hasta 1659 cuando Christiaan Huygens dedujo correctamente la geometría de los anillos. Los anillos de Saturno fueron los únicos conocidos en el sistema solar hasta que en 1977 se descubrieron unos muy tenues alrededor de Urano y, más recientemente, alrededor de Júpiter y Neptuno.


 
 

   Saturno fue visitado por primera vez por la Pioneer 11 in 1979 y más tarde por el Voyager 1 y el Voyager 2. La sonda Cassini, ahora en camino, llegará a sus proximidades en el 2004.

   Saturno se aprecia claramente achatado cuando se le mira por un pequeño telescopio; sus diámetros ecuatorial y polar varían entre sí casi un 10 % (120,536 km contra 108,728 km). Esto es debido al efecto de su rápida rotación y a su consistencia fluida. Los otros planetas gaseosos también son achatados, aunque no tanto.

   Saturno es el menos denso de los planetas; su densidad (0.7) es menor que la del agua.

 Como Júpiter, Saturno está compuesto de, aprox., un 75% de hidrógeno y un 25% de helio con cantidades inapreciables de agua, metano, amoniaco y "rocas", composición similar a la Nebulosa Solar  de la que el sistema solar se formó.

   Saturno, en su interior, es similar a Júpiter, consistiendo en un núcleo rocoso, una capa de hidrógeno metálico líquido  y una capa de hidrógeno molecular. Existen, también, ligerísimas cantidades de varios tipos de hielos .

   El interior de Saturno está caliente (12000 K en el núcleo) y Saturno radia más energía al espacio que la que recibe del Sol. La mayoría de esta energía extra es generada por el mecanismo  Kelvin-Helmholtz como en  Júpiter. Pero esto no es suficiente para explicar la luminosidad de Saturno; algún mecanismo adicional debe estar originar esa emisión de energía, quizás la radiación del helio presente en el interior del planeta.


 
 

Las bandas tan prominentes en Júpiter son 
 
 

mucho más tenues en Saturno. Además son más anchas cerca del ecuador. Los detalles de las capas superiores de las nubes están invisibles desde la Tierra y no fue hasta el encuentro del Voyager cuando se pudo estudiar algo sobre el comportamiento atmosférico de Saturno. Saturno también muestra manchas ovaladas de larga duración (marca roja en el centro de la imagen de la derecha) y otros fenómenos como Júpiter. En 1990, el HST observó una enorme nube blanca (una tormenta atmosférica), cerca del ecuador de Saturno que no estaba presente cuando el encuentro con el Voyager; en 1994 otra tormenta menor fue observada (izquierda).

  Dos prominentes anillos (A y B) y uno más tenue (C) se pueden ver desde la Tierra. La separación entre los anillos A y B es conocida como división de Cassini. La separación, mucho más ligera, en la parte externa del anillo A es conocida como División de Encke  (aunque esto más bien es un alias o apodo  ya que es muy probable que Encke nunca viera esa separación). Las fotos del Voyager  muestran cuatro tenues anillos adicionales. Los anillos de Saturno, al contrario que los de los otros planetas, son muy brillantes (albedo 0.2 - 0.6).

   Aunque parecen ser continuos, sólidos,  desde la tierra, los anillos están compuestos, realmente, de innumerables partículas pequeñas, cada una en una órbita independiente. El rango de tamaños varía desde centímetros a varios metros. Incluso pueden haber objetos del orden de hasta un kilómetro.

   Los anillos de Saturno son extraordinariamente delgados: Aunque tienen un diámetro de 250000 km o más su grosor no tiene más de 1.5 km. A pesar de esta impresionante apariencia, en los anillos hay muy poca materia-- si los anillos se comprimieran en un cuerpo único, este no tendría más de 100 km de tamaño.

   Las partículas de los anillos parecen estar compuesta principalmente de hielo de agua, aunque pudiera haber partículas sólidas rocosas recubiertas de hielo.

 
 

  El voyager confirmó la existencia de extrañas inhomogeneidades radiales llamadas "radios" que habían sido vistas por astrónomos aficionados (izquierda). Su naturaleza permanece en el misterio, pero pudieran estar relacionadas con el campo magnético de Saturno.


 
 

   El anillo más externo de Saturno, anillo F, es una compleja estructura formada de varios anillos menores con engrosamientos llamados "nudos" visibles. Los científicos especulan que esos nudos son aglomeraciones de material del anillo o , incluso, mini-lunas. La extraña apariencia de entrelazado visible en las imágenes del Voyager 1 (derecha) no se aprecian en las del Voyager 2 quizás porque las zonas fotografiadas estaban bajo un punto de vista no adecuado para observar dichos entrelazados.

   Hay complejas resonancias  por mareas (gravitatorias) entre algunos satélites de Saturno y el sistema de anillos: algunas lunas, los llamados "satélites pastores" (ej. Atlas, Prometeo y Pandora) tienen una clara importancia en mantener a los anillos en su lugar; Mimas parece ser el causante de la escasez de material en la división de Cassini, que es parecida al hueco de Kirkwood en el cinturón de asteroides; Pan está localizado en la división de Encke.
En general, y para resumir , todo el sistema anillos-satélites, es muy complejo y aún se entiende poco el por qué se su estructura.


 
 

   El origen de los anillos de Saturno (y el de los otros planetas jovianos) es desconocido. Aunque es posible que haya anillos desde la  formación del planeta, los sistemas de anillos no son estables y deben de ser regenerados por procesos continuados que ocurren en el sistema planeta-satélites-anillos, como la rotura de satélites mayores.

  Como los otros planetas jovianos, Saturno tiene un significativo campo magnético.

  Por la noche, Saturno es visible, con facilidad, a simple vista. Aunque no brilla tanto como Júpiter, se le puede identificar con facilidad porque no "titilea", al contrario de las estrellas que sí lo hacen. Los anillos y los satélites mayores de Saturno son visibles incluso con telescopios pequeños. Hay varios sitios Web  que muestran la posición actual de Saturno (y los otros planetas) en el cielo. Cartas mas detalladas y personalizadas se pueden obtener con un  programa planetario  tal como Starry Night.

Satélites de Saturno


 
 

Saturno tiene 18 satélites con nombre propio.

  • De la lunas que se conoce su periodo de rotación, todas excepto Fobos e Hyperion rotan síncronamente.
  • Los tres pares Mimas-Tethys, Encelado-Dione y Titan-Hyperion interactúan gravitacionalmentede forma que mantienen relaciones estables en sus periodos orbitales: el periodo de la órbita de Mimas es exactamente la mitad del de Tethys, están, como se dice, en una  resonancia 1:2 (uno a dos); Encelado-Dione están, también, en 1:2; Titan-Hyperion están en una resonancia 3:4, (tres a cuatro).
  • Además de los 18 satélites con nombre, al menos una docena más han sido "vistos" y se les ha dado nombre provisional pero, hoy en día, aun no esta confirmada su existencia.
           Distancia  Radio    Masa

Satélite  (000 km)   (km)     (kg)   Descubridor   Año

---------  --------  ------  -------  ----------  -----

Pan            134     10     ?     Showalter    1990

Atlas          138     14     ?     Terrile      1980

Prometheo      139     46  2.70e17  Collins      1980

Pandora        142     46  2.20e17  Collins      1980

Epimetheo      151     57  5.60e17  Walker       1980

Jano           151     89  2.01e18  Dollfus      1966

Mimas          186    196  3.80e19  Herschel     1789

Encelado       238    260  8.40e19  Herschel     1789

Tethys         295    530  7.55e20  Cassini      1684

Telesto        295     15     ?     Reitsema     1980

Calypso        295     13     ?     Pascu        1980

Dione          377    560  1.05e21  Cassini      1684

Helena         377     16     ?     Laques       1980

Rea            527    765  2.49e21  Cassini      1672

Titán         1222   2575  1.35e23  Huygens      1655

Hyperión      1481    143  1.77e19  Bond         1848

Japeto        3561    730  1.88e21  Cassini      1671

Fobos        12952    110  4.00e18  Pickering    1898

Anillos de Saturno

Nombre          Estado   Radio   Radio     ancho   posición  masa (kg)

                nombre  interior exterior          aprox.    aprox.

----            ------  ------   ------     -----  --------  --------

Anillo D           O    60,000   72,600    12,600  (anillo)

División de in     O    72,600   73,800     1,200  (división)

Anillo C           O    73,800   91,800    18,000  (anillo)  1.1e18

División de MaxwellO    91,800   92,300       500  (división)

Anillo B           O    92,300  115,800    23,500  (anillo)  2.8e19

División de CassiniO   115,800  120,600     4,800  (división)

Hueco de Huygens   P   117,200    (n/a)   250-400  (subdiv)

Anillo A           O   120,600  136,200    15,600  (anillo)  6.2e18

División de Keeler O      (n/a)   (n/a)       230       25%

Minimo de Encke    S      (n/a)   (n/a)     5,460   29%-53%

División de Encke  O   132,600    (n/a)       325       78%

Anillo F           O   141,000    (avg)     (n/a)  (anillo)

Anillo G           O   150,000    (avg)     (n/a)  (anillo)  1e7?

Anillo E           O   240,000  480,000   240,000  (anillo)



Notas:

  * la distancia está en kilómetros desde el centro del planeta

  * estado de los nombres: O: oficial

                           P: provisional

                           S: coloquial
La división en categorías es un poco aproximada, en el sentido de que la densidad de las partículas varía de una forma compleja y no están claramente delimitadas las regiones vacías: hay variaciones dentro de los anillos; los huecos no están totalmente vacíos; los anillos no son circulos perfectos... ¿Donde empieza un anillo, donde acaba una división...?

Más sobre Saturno y sus Satélites

Asuntos pendientes

  • ¿ Cómo genera Saturno su calor interno ?
  • ¿ Qué son los "radios" en los anillos ?
  • ¿ Cuál es el origen de los anillos ?. ¿ Qué nos dice del origen del sistema solar ?. ¿ Por qué los anillos de Saturno son más "espectaculares" que los de los otros planetas ?.
  • Si todo va bien , la nave Cassini entrará en órbita alrededor de SAturno en el año 2004. Además de una amplia investigación sobre Saurno y sus lunas mayores, dejará caer una sonda (llamada Huygens, construída por la Agencia Espacial Europea) en la superficie de  Titan.

Expreso a Titán

NAVEGACIÓN
Satelite Precedente
Sinope
Planeta Precedente
Jupiter

Marte
Siguiente Satelite
Cordelia
Siguiente Planeta
Urano