Cuerpos pequeños

El título Los Nueve Planetas es algo confuso. Además de los planetas y sus satélites el sistema solar contiene un gran número de objetos menores pero interesantes.

    Hay miles de asteroides y cometas conocidos, y sin duda hay muchos más desconocidos. Muchos asteroides tienen su órbita entre Marte y Júpiter. Unos pocos (como 2060 Chiron) están más alejados. También hay algunos asteroides cuyas órbitas los acercan más al Sol que la Tierra (Atenas, Ícaro, Hephaistos). La mayoría de los cometas tienen órbitas altamente elípticas, por lo que pasan la mayor parte del tiempo en las regiones externas del sistema solar, con sólo breves pasos cerca del Sol.

    La distinción entre cometas y asteroides es un poco controvertida. La principal diferencia parece ser que los cometas tienen más volátiles y unas órbitas más elípticas. Aún así, hay interesantes casos ambiguos como el de 2060 Chiron (también conocido como 95 P/Chiron) y 3200 Phaeton y los objetos del Cinturón de Kuiper, que parecen compartir algunos aspectos de ambas categorías.

    También se llama planetas menores o planetoides a los asteroides (no confundir con "planetas enanos" que se refiere a Mercurio y a Plutón). A las pequeñas rocas que orbitan alrededor del Sol también se las llama meteoroides para distinguirlas de los asteroides grandes. Cuando un cuerpo así entra en la atmósfera terrestre se calienta hasta la incandescencia y la traza visible que deja en el cielo se conoce como meteoro. Si algún trozo sobrevive para alcanzar la superficie terrestre se le llama meteorito.

    Cada día caen a la Tierra millones de meteoros suficientemente brillantes como para ser visibles (constituyendo cientos de toneladas de material). La mayor parte se quema en la atmósfera antes de llegar al suelo. Los pocos que no lo hacen son nuestra principal fuente de información física sobre el resto del sistema solar.

    Finalmente, el espacio entre los planetas no está vacío en absoluto. Contiene una gran cantidad de polvo microscópico y gas, así como radiación y campos magnéticos.

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